La Vanille de la Réunion : l’Or Noir de l’Océan Indien

La Réunion, ce n’est pas que les volcans, la mer et les cocotiers. C’est aussi une culture et une gastronomie incroyable, dont une épice emblématique de l’Océan Indien. Vous avez peut-être entendu parler de la Vanille Bourbon. Mais savez-vous vraiment de quoi il s’agit et pourquoi elle est si prisée dans le monde entier ? Dans cet article, je vous invite à plonger dans le monde envoûtant et gourmand de la vanille de la Réunion.

Origines et histoire de la Vanille de la Réunion

La vanille est à l’origine une liane qu’on trouvait exclusivement au Mexique et était connue par les Aztèques. La légende voudrait que l’empereur Aztèque ait pris Cortès comme était le dieu Quetzalcóatl (alors qu’il était venu pour conquérir son empire). Au lieu de le voir comme un ennemi, l’empereur Moctézuma lui a déroulé le tapis rouge et c’est à ce moment-là que Cortès aurait découvert la vanille dans une boisson à base de cacao.

L’échec de la pollinisation

Suite à la découverte de la vanille, beaucoup de tentatives de reproduction ont été tentée en dehors de son pays d’origine, mais sans succès. Pour cette raison, pendant presque 2 siècles, la production de la vanille était resté au Mexique. Ce n’est que plus tard qu’on a compris que c’est la pollinisation des fleurs par une abeille endémique qui permet d’obtenir des gousses de vanille : l’abeille melipona.

Les premières lianes importées

C’est au début du 19e siècle, sous l’impulsion de l’amiral Anne Chazal de Chamarel et grâce à Edmond Albius, jeune esclave, qu’apparaissent les premières lianes dans l’île. En effet, ce jeune garçon, a découvert, par hasard, le secret de la pollinisation manuelle de la fleur de vanille. Cela permettra aux cultivateurs de produire localement une vanille d’excellente qualité et de renommée mondiale.

fleur de vanille

La Vanille Bourbon : un label de qualité

Le terme « Vanille Bourbon » fait référence à la vanille produite dans l’océan Indien, en particulier sur la Réunion, l’île s’appelait autrefois l’Ile Bourbon. Ce label symbolise aujourd’hui, le savoir-faire des producteurs de vanille et l’excellence du produit.

Une culture soignée et respectueuse

Pour entrer dans le cercle très restreint des « Vanilles Bourbon », une liane doit répondre à des critères très précis et être cultivée selon des méthodes traditionnelles. Cette qualité repose notamment sur la sélection méticuleuse des plants et sur l’attention portée à chaque étape du processus :

  • La pollinisation manuelle (la vanille est une orchidée dont la fleur ne s’ouvre que quelques heures)
  • L’émondage (taille) régulier des lianes aberrantes
  • Le respect du calendrier de récolte, avec un ramassage des gousses encore vertes afin qu’elles mûrissent lentement lors du processus de préparation
  • L’échaudage, qui consiste à plonger les gousses dans une eau à 65 degrés pendant 3 minutes
  • L’étuvage, période de fermentation qui va durer entre 12 et 24h
  • Un séchage rigoureux et contrôlé
  • L’affinage des gousses de vanille, étape indispensable pour développer leurs arômes complexes
  • Le conditionnement final sous vide ou dans des tubes hermétiques
  • Le respect strict de teneurs minimales en vanilline exigeant donc une belle longueur de gousses.

Tout cela contribue à l’obtention d’une vanille de grande qualité, reconnue et appréciée par les plus grands chefs et fins gourmets du monde entier. De plus, la Vanille de la Réunion bénéficie également de « l’Indication géographique protégée » (IGP), une reconnaissance européenne qui valorise son caractère authentique et local.

gousses de vanille de la réunion

Des saveurs incomparables pour vos préparations culinaires

Mais quelle est donc cette fameuse saveur qui fait la réputation de la Vanille de la Réunion ? Ses arômes uniques sont issus des gousses mûries lentement lors du processus de préparation, développant des notes subtiles balsamiques fruitées et florales. Libre à vous de l’utiliser en cuisine pour sublimer vos desserts, ou dans vos boissons, elle apportera une touche inimitable à toutes vos préparations.

Idées recettes avec la Vanille de la Réunion

L’utilisation de la Vanille Bourbon peut être infinie en cuisine, tant ses saveurs s’accordent avec presque tout ! Voici quelques idées recettes :

  • Crème brûlée à la Vanille Bourbon
  • Glace maison à la Vanille Bourbon
  • Panna cotta aux fruits rouges et à la Vanille Bourbon
  • Riz au lait à la Vanille Bourbon
  • Un rhum arrangé vanille-coco
  • Tiramisu à la Vanille Bourbon

Comment conserver et utiliser votre Vanille de la Réunion ?

Afin de préserver au mieux les qualités gustatives de votre vanille, voici quelques conseils :

  • Garder vos gousses dans un endroit frais et sec, à l’abri de la lumière (un placard ou une cave).
  • Vérifier régulièrement leur état général : les gousses doivent être souples, sans traces de moisissure.
  • Privilégier un récipient hermétique pour empêcher l’évaporation des arômes. L’utilisation d’un tube en verre et d’un bouchon vissable en inox sont conseillés.

Comment utiliser la vanille de la Réunion ?

Pour profiter pleinement des saveurs de la Vanille de la Réunion, rien de plus simple. Il suffit d’ouvrir la gousse en deux dans le sens de la longueur avec la pointe d’un couteau afin de gratter les graines à l’intérieur. Ces dernières sont très concentrées en goût et peuvent être utilisées pour parfumer vos plats et desserts.

graines de vanille bourbon

Mais ce n’est pas tout, une fois la gousse vide de ses graines, vous pouvez les mettre dans du sucre pour réaliser un sucre vanillé ou le tremper dans du lait pour une recette de dessert.

Enfin, la dernière astuce, faites sécher les gousses vides au four puis réduisez-les en poudre pour en faire des glaces. C’est la méthode généralement utilisée par les industriels pour leur recette de glace à la vanille.

Visiter une Vanilleraie à la Réunion

Il serait dommage de passer à la réunion et de ne pas visiter une vanilleraie. Je vous propose de visiter au choix une des 2 vanilleraies de l’île :

Plantation de la Vanille Roulof
470 Chemin Deschanets,
lieu dit « Petit Bazar »
97440 Saint André.
Tél : 0692 10 87 15
Prix de la visite : 4 euros / personne

La Vanilleraie
2 ter Domaine du Grand Hazier, 
All. Chassagne,
97441 Ste Suzanne
Tél : +262 262 23 07 26
Prix de la visite : 6 euros / personne